【サッカー】首位ヴィッセル神戸の強さはホンモノか、それとも相手が下位だからか

長丁場のリーグ戦では、どんなチームにも大なり、小なり、好不調の波はやってくる。ある一時期に調子がいいからと言って、それが続く保証はなく、最終結果を約束してくれるわけでもない。

 とはいえ、やはりスタートダッシュは大切だ。少なからず手探りの部分があるシーズン序盤、早々に結果が出ることで余裕が生まれ、さまざまな物事が好循環で回り出す。スタートダッシュは優勝、あるいは上位進出のための絶対条件ではないにしても、重要な要素であると言っても差し支えないだろう。

 今季J1において、どこよりも鮮やかなロケットスタートを決めたのは、ヴィッセル神戸である。

 神戸は開幕戦で清水エスパルスに1-0で際どく競り勝つと、そこから一気に4連勝。第5節では浦和レッズに1-3で敗れたものの、続く第6節では気持ちを切り替え、大宮アルディージャを2-0で退けた。

 第6節終了現在、神戸は5勝1敗の勝ち点15で堂々の首位に立っている。

 振り返れば昨季後半、この予兆はすでに見え始めていた。2ステージ制だった昨季、神戸はセカンドステージで2位に躍進。年間順位では7位にとどまったが、いわば今季注目の”上がり馬”と言うべき存在だったのだ。

 神戸は今季、かつてヴェルディ川崎(現・東京ヴェルディ)、柏レイソルを優勝に導いた名将、ネルシーニョ監督が率いて3年目を迎えた。堅守をベースに、必要以上に手数をかけない効率のいい攻撃を繰り出すサッカーが、十分に浸透してきている。

 ここまでの5勝を見ても、うち4つがシャットアウト勝ち。1試合1、2点しか取れなくとも、その貴重な得点を確実に守り切って勝利に結びつけている。

「昨年は勝ったとしても、失点することが多く、無失点の試合が少なかった。ペドロ(・ジュニオール鹿島アントラーズ)やレアンドロの力で勝った試合が多かった」

 センターバックを務めるDF岩波拓也がそう語るように、昨季の神戸が強力ブラジル人FWに支えられていたことは否めない。ところが、組織的な守備が整備された今季は一転、「無失点が続いている自信は大きい。先制したら守り切る自信がある」と岩波。「監督がミーティングで話すことを、選手が自信を持って100%取り組めている」という。

 選手たちの変化には、百戦錬磨の指揮官も手応えを感じている。

「試合開始から20~25分はうちのペース。前からのプレスで相手の動揺を誘うことができた。だが、相手が落ち着くと、徐々に前線から追い込めなくなった。そこからは、(守備ブロックを)コンパクトにして、プレスをかけながらスペースを埋めるという戦い方ができた」

 大宮戦に勝利したあと、ネルシーニョ監督は選手たちが見せた臨機応変な戦術変更について、このように語り、納得の様子をうかがわせた。